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Ce que le Japon a fait de bien sur Covid-19

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Neuf membres du personnel médical et des agents de quarantaine qui sont allés gérer l’épidémie sur le navire ancré dans les eaux japonaises ont été infectés. Selon un rapport officiel, ils ont très probablement été infectés par contact avec des gouttelettes infectieuses et des surfaces contaminées. Mais en tant qu’expert en infections respiratoires, j’avais des doutes.

Il s’agissait d’hommes expérimentés dans les procédures de contrôle et de prévention des infections, et il était difficile de croire que pas un, pas deux, mais neuf d’entre eux ne s’étaient pas lavés les mains correctement. Bien que nous soyons encore aux premiers jours de la pandémie, il semblait possible que le virus se propage par d’autres moyens que les grosses gouttelettes.

Puis un article de presse a révélé qu’un voyageur chinois en visite en Allemagne avait transmis le coronavirus à d’autres personnes alors qu’il ne présentait aucun symptôme à ce moment-là. Cette nouvelle a confirmé mes spéculations et celles de mes collègues qui aidaient le ministère japonais de la santé à faire face à la pandémie : le coronavirus était propagé par des personnes asymptomatiques ou qui n’avaient pas encore développé de symptômes.

Nous avons alors dû considérer que les aérosols – de minuscules particules ou gouttelettes infectieuses en suspension dans l’air – jouent un rôle dans le mode de propagation du coronavirus.

Ce n’était pas non plus une surprise.

Un rapport de l’OMS de 2017 avait déjà évoqué le rôle clé de la transmission par aérosol dans la propagation de la grippe. Pourquoi n’en serait-il pas de même pour le Covid-19, une maladie respiratoire similaire ?

Et la méthode unique de suivi des contacts utilisée au Japon nous a donné de nouveaux indices sur la façon dont le virus se propage. Alors que d’autres pays ont opté pour la recherche prospective des contacts, dans laquelle les responsables de la santé identifient et signalent les contacts post-infection des personnes infectées, nous avons utilisé la recherche rétrospective des contacts.

Il s’agit d’une approche dans laquelle les fonctionnaires identifient un individu infecté et enquêtent ensuite à rebours pour déterminer où exactement cette personne a été infectée et qui d’autre a pu l’être avec elle.

Cette approche s’est avérée cruciale, car nous avons ainsi découvert que le virus se propage principalement par un nombre relativement faible d’individus infectés, à partir desquels se déclenchent ensuite des événements de “super propagation”.

Mon collègue de recherche Hiroshi Nishiura a calculé que la majorité des cas provenaient très probablement de personnes infectées présentes dans des environnements fermés à l’intérieur de bâtiments.

De nouvelles données provenant des centres de santé publique japonais ont confirmé que la plupart des épidémies de Covid-19 se sont produites dans des espaces clos où le contact entre humains est difficile à éviter, comme les restaurants, les boîtes de nuit, les bars karaoké, les salles de concert et les salles de sport.

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Ces éléments sont bien connus aujourd’hui, mais nous les savions tous avant la fin du mois de février 2020, avant même que l’OMS ne déclare le Covid-19 pandémie.

Ils sont devenus le fondement de la stratégie adoptée par le Japon et lui ont finalement permis d’avoir l’un des taux de mortalité les plus bas parmi les pays comparables.

Si le SRAS-CoV-2 se propageait par les aérosols et que les personnes pouvaient le transmettre avant de développer des symptômes, cela signifiait que la maladie était largement invisible et donc extrêmement difficile à éradiquer. Dans d’autres épidémies comme le SRAS (causé par le SARS-CoV, un virus apparenté), qui provoquait dans la plupart des cas une pneumonie, les patients étaient faciles à identifier.

Mais comme les choses ne se sont pas passées de la même manière avec le SRAS-CoV-2, une stratégie d’endiguement aurait été beaucoup trop difficile, et le Japon a dû concevoir une approche permettant de vivre avec le Covid-19.

J’ai proposé un concept de base : la population doit éviter les “trois C”… [în engleză, toate cele trei elemente încep cu „c” – n.trad.]c’est-à-dire les espaces clos, les espaces bondés et les situations où le contact est inévitable.

Le gouvernement japonais a diffusé ce conseil au public au début du mois de mars 2020, après quoi le message est devenu omniprésent. Elle était présente dans les journaux télévisés, les programmes de divertissement, les médias sociaux et les affiches dans les rues.

“Les trois C” a même été déclaré mot de l’année au Japon en 2020.

Même si le Japon a déclaré l’état d’urgence pendant certaines périodes de la pandémie, cela ne s’est traduit que par une formulation plus forte des avertissements et quelques restrictions de mouvement pour les habitants. (Le Japon a cependant interdit aux touristes étrangers d’entrer dans le pays.) Des mesures drastiques, telles que des quarantaines, n’ont jamais été adoptées, l’objectif ayant toujours été de trouver des moyens de vivre avec le Covid-19. (La loi japonaise interdit également les quarantaines. [„lockdown” în original – n.trad.]Le pays n’aurait donc pas pu le déclarer même s’il l’avait jugé nécessaire).

Les “trois C” enseignaient aux gens ce qu’il fallait éviter. La manière dont ils le font peut varier, en fonction des circonstances individuelles et de la tolérance au risque. Certains pourront rester à la maison. D’autres peuvent prendre un train bondé pour se rendre au travail, mais choisissent de ne pas parler pendant le trajet pour éviter de propager le virus. Certains peuvent aller au restaurant, mais évitent de s’asseoir trop près des autres personnes. La plupart continueront probablement à porter un masque.

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Ce type de conseils comportementaux peut mieux fonctionner dans certains contextes sociaux, et au Japon, on a tendance à y obéir et à réagir à la forte pression exercée par ses concitoyens. Tout le monde n’est pas forcément d’accord avec les mesures préventives, mais beaucoup hésitent à faire face à la désapprobation de leurs amis ou voisins.

En termes de nombre de cas et de décès, le Japon s’en sort bien par rapport aux autres pays. Jusqu’à présent, la pandémie a fait environ 146 morts par million d’habitants. Les États-Unis comptent environ 2 590 décès par million.

L’approche du Japon face à la pandémie a souvent été mal comprise.

Certains ont supposé que la situation du pays est mauvaise mais bien cachée, ou qu’elle est bonne grâce aux traditions confucéennes selon lesquelles les gens placent la communauté au-dessus d’eux-mêmes. Ce qui s’est réellement passé, c’est que la science a été utilisée pour concevoir une stratégie efficace et un message digeste.

Ce message – éviter les “trois C” – était réalisable sans être alarmiste et prescrivait une solution capable de faire face à des circonstances changeantes. Il a fonctionné grâce à une base de confiance mutuelle entre la population et les responsables de la santé.

Notre approche n’a pas été sans conséquences négatives.

Notre économie a souffert et certaines personnes, comme les travailleurs du secteur des services, ont perdu leur emploi car les bars et les restaurants ont été boudés. Certains ont souffert de problèmes de santé mentale dus à l’isolement. À l’avenir, le gouvernement japonais doit reconnaître les problèmes, les améliorer et agir pour protéger les plus vulnérables et les plus défavorisés.

Mais dans l’ensemble, le Japon a traversé la pandémie avec brio. Après une période de faible transmission, le pays est maintenant confronté à une recrudescence des cas dus à la variante Omicron, comme d’autres pays. Même si 70 % des citoyens japonais sont entièrement vaccinés, la vaccination seule ne suffira pas pour que le monde puisse vivre avec le Covid-19. Les Japonais devront revenir aux “trois C” chaque fois qu’une nouvelle épidémie surviendra. C’est très probablement ainsi que nous continuerons à nous adapter à la vie avec le virus.

Il faudrait une analyse beaucoup plus approfondie pour comprendre comment les circonstances anthropologiques, culturelles et historiques ont influencé les diverses mesures de lutte contre les pandémies adoptées sur la planète, ainsi que leur efficacité.

Mais pour l’instant, nous savons qu’un message efficace fondé sur la science a permis au Japon de maintenir la mortalité à un niveau bas par rapport aux chiffres de pays similaires, et que ce message peut servir d’exemple sur la manière dont nous pourrions envisager la vie dans un monde où le Covid-19 sera toujours avec nous.

Traduction : Andrei Suba

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