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Les options de Poutine : une guerre chaude ou un conflit gelé profond

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Le ministre russe des Affaires étrangères, Sergueï Lavrov, et le secrétaire d’État américain, Antony Blinken, ont présenté jeudi à Stockholm des évaluations diamétralement opposées de la situation dans l’est de l’Ukraine. Blinken a insisté sur le fait que le seul risque de guerre était une agression militaire russe. M. Lavrov a déclaré que c’était l’expansion de l’OTAN vers l’est qui constituait un danger.

Ils ont toutefois convenu que M. Poutine et le président américain Joe Biden devraient se parler directement dans les prochains jours. La Russie souhaite depuis longtemps abandonner les pourparlers de paix avec l’Ukraine parrainés par la France et l’Allemagne (le « format Normandie ») au profit d’un dialogue direct avec Washington, reflétant ainsi l’ancien statut de superpuissance de Moscou.

Après la confirmation du dialogue présidentiel, certains analystes de la politique russe disposant de sources de qualité ont estimé que le risque de guerre s’éloignait au profit de nouvelles négociations. « Il semble que la panique militaire au sujet de l’Ukraine puisse maintenant être sur le déclin, après que les négociations diplomatiques se soient ouvertes », a tweeté Dmitry Trenin, directeur du Carnegie Moscow Center.

Les espoirs de la Russie de voir s’ouvrir une voie parallèle de négociations pourraient être déçus. Outre les récentes menaces de conséquences graves en cas d’invasion, y compris un « impact élevé » des sanctions, M. Blinken a souligné à plusieurs reprises que la meilleure voie vers la paix était que la Russie reprenne les négociations sur les accords de paix de Minsk 2, qui font partie du format Normandie.

Poutine a également refusé Merkel

D’autre part, ces derniers mois, M. Poutine a refusé de participer aux réunions du format Normandie, allant même jusqu’à refuser une demande personnelle de la chancelière allemande Angela Merkel. De nombreux experts estiment que les accords de Minsk 2 sont effectivement morts, ni la Russie ni l’Ukraine ne souhaitant honorer leurs obligations.

Biden a déclaré aux journalistes vendredi qu’il était déterminé à dissuader une invasion. « Ce que je fais, c’est mettre en place ce que je pense être l’ensemble le plus complet et le plus efficace d’initiatives destinées à rendre extrêmement difficile pour M. Poutine d’aller de l’avant et de faire ce que les gens craignent qu’il fasse », a déclaré M. Biden à la Maison Blanche.

Même si M. Biden accepte des négociations directes avec M. Poutine, ou si les États-Unis souhaitent jouer un rôle formel dans un format Normandie élargi, Washington peut difficilement offrir à la Russie quoi que ce soit qui ne porte pas atteinte à la souveraineté et à l’intégrité territoriale de l’Ukraine – envers lesquelles les États-Unis et leurs alliés de l’OTAN ont pris un engagement ferme.

Les États-Unis et leurs alliés ne reconnaîtront pas l’annexion de la Crimée par la Russie, pour laquelle ils ont également imposé des sanctions à Moscou. Ils ne feront pas non plus pression sur l’Ukraine pour qu’elle cède des portions de son territoire dans les régions orientales de Donetsk et de Louhansk, actuellement occupées par des séparatistes alliés de la Russie. Ils ne donneront pas non plus à la Russie un droit de veto sur les ambitions de l’Ukraine de rejoindre un jour l’OTAN et l’UE.

Cette idée a été soulignée mercredi par le secrétaire général de l’OTAN, Jens Stoltenberg, à l’issue d’une réunion des ministres des Affaires étrangères des pays alliés à Riga, en Lettonie.

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« Seule l’Ukraine et les 30 alliés de l’OTAN décideront quand l’Ukraine sera prête à rejoindre l’OTAN », a-t-il déclaré. « La Russie n’a pas de droit de veto. La Russie n’a pas son mot à dire. Et la Russie n’a pas le droit de créer une sphère d’influence en essayant de contrôler ses voisins. »

Les États-Unis mettent en garde contre une invasion russe imminente

En privé, certains membres de l’OTAN ont exprimé leur scepticisme à l’égard des avertissements américains concernant une invasion russe imminente. Ils ne contestent pas les preuves fournies par les services de renseignement américains, y compris les images satellites, indiquant une mobilisation importante de troupes et d’armes le long de la frontière, mais se demandent si Poutine voudrait déclencher une nouvelle guerre.

Une analyse interne réalisée par des fonctionnaires et des diplomates de la Commission européenne, également consultée par Politico, prend note des signaux d’avertissement forts envoyés par les États-Unis à leurs alliés, mais conclut qu’il est peu probable que la Russie lance une attaque, car elle n’a pas la capacité logistique de soutenir une invasion à grande échelle et durable de l’Ukraine.

« Les États-Unis prennent au sérieux le risque d’une escalade militaire de la part de la Russie et sont convaincus qu’il ne s’agit pas d’un bluff de la part de Poutine », indique l’analyse. Mais il note également :  » En raison de l’absence de soutien logistique, il faudrait un à deux mois à l’armée russe pour se mobiliser en vue d’une invasion à grande échelle (de plus, sa vulnérabilité logistique globale empêche l’armée russe de lancer une invasion sérieuse). Par conséquent, il n’y a pas de risque d’invasion imminente. « 

L’analyse non officielle a conclu que, plutôt que de déclencher une guerre chaude, Moscou est plus susceptible d’utiliser la mobilisation des troupes pour faire part de son mécontentement croissant à l’égard des relations militaires de plus en plus étroites entre les États-Unis, le Royaume-Uni et l’OTAN et l’Ukraine, ainsi qu’à l’égard des nouveaux achats d’armes de l’Ukraine, notamment le drone armé de fabrication turque récemment utilisé pour attaquer l’artillerie séparatiste. L’OTAN n’a pas de présence militaire permanente en Ukraine, mais les États alliés ont établi des liens étroits avec les forces ukrainiennes, notamment par le biais de la formation, d’exercices conjoints et de la vente de systèmes d’armes.

« Moscou semble comprendre pleinement les coûts d’une invasion », indique l’analyse. « Ainsi, le prépositionnement est plus probablement lié à l’envoi d’un message de mécontentement à l’égard de la politique occidentale envers l’Ukraine (renforcement de la présence américano-britannique et de l’OTAN). »

L’analyse comprend toutefois d’autres scénarios, notamment la préparation de la Russie à un conflit militaire similaire à celui qu’elle a mené en Géorgie en 2008, lorsque la Russie a utilisé des forces massives en réponse aux affrontements entre les troupes géorgiennes et les forces séparatistes basées sur le territoire russe, que Moscou a qualifiés de provocations du gouvernement de Tbilissi. Selon ce point de vue, la Russie peut utiliser l’acquisition par l’Ukraine d’armements avancés et ses activités militaires à proximité du territoire tenu par les séparatistes comme prétexte à une invasion.

La Russie a par le passé fabriqué des provocations

Conscient des risques, M. Blinken a également exhorté l’Ukraine à faire preuve de retenue, insistant sur le fait que la Russie avait fabriqué des provocations par le passé pour justifier une agression militaire.

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Poutine a longtemps exprimé l’opinion que les Russes et les Ukrainiens sont « un seul peuple », notamment dans un long article publié en juillet sous le titre « Sur l’unité historique des Russes et des Ukrainiens ».

Même si, pour Poutine, l’option idéale serait d’annexer toute l’Ukraine, cette option semble peu plausible. Après l’annexion de la Crimée par la Russie en 2014 et après huit ans de guerre dans le Donbas, de larges pans de la population ukrainienne détestent à la fois la Russie et son dirigeant.

La Russie peut avoir des raisons de tenter de s’emparer de portions limitées du territoire ukrainien, notamment pour créer une liaison terrestre avec la péninsule de Crimée, mais il semble plus probable que l’objectif de Poutine soit d’empêcher l’Ukraine de rejoindre l’OTAN. M. Trenin a comparé les craintes de Moscou concernant les livraisons d’armes occidentales près de sa frontière avec l’Ukraine aux craintes américaines lors de la crise des missiles soviétiques à Cuba dans les années 1960.

Les objectifs de la Russie sont en conflit direct avec ceux du président ukrainien Volodimir Zelenskii et d’autres dignitaires à Kiev, ainsi qu’avec une majorité d’Ukrainiens fermement engagés dans une voie qui pourrait conduire à l’adhésion du pays à l’UE et à l’OTAN. Le parlement ukrainien a même modifié la constitution en 2019 pour inclure des dispositions spécifiques chargeant le président et le gouvernement de mettre en œuvre « le cours stratégique pour l’adhésion pleine et entière de l’Ukraine à l’UE et à l’OTAN ».

Poutine insiste depuis longtemps sur le fait que les États-Unis ont déjà rompu une promesse faite à la Russie.

Certains membres européens de l’OTAN se sont opposés à l’adhésion de l’Ukraine, admettant que cela provoquerait Moscou. Mais M. Poutine insiste depuis longtemps sur le fait que les États-Unis ont déjà rompu la promesse faite à la Russie de ne pas accepter les États situés à l’est de l’Allemagne dans l’alliance. Il pense peut-être maintenant que sa seule garantie que l’Ukraine restera en dehors de l’OTAN est de perpétuer le statu quo dans le Donbas, en maintenant un conflit gelé similaire à ceux de la Transnistrie en Moldavie et de l’Ossétie du Sud et de l’Abkhazie en Géorgie. Compte tenu de l’engagement de l’OTAN en matière de défense collective, il est pratiquement impossible pour les alliés d’accepter tout nouveau membre impliqué dans un conflit militaire en cours.

Avant de rencontrer M. Blinken à Stockholm, M. Lavrov a insisté sur le fait que certaines questions pouvaient être négociées. « La poursuite de l’expansion de l’OTAN vers l’est affectera certainement nos intérêts fondamentaux en matière de sécurité », a déclaré M. Lavrov. « Il y a des choses à discuter. »

M. Biden, qui a quitté Washington pour passer le week-end à Camp David, a déclaré qu’il n’accepterait pas de lignes rouges de la part de la Russie. « Nous sommes depuis longtemps au courant des actions de la Russie. Et je m’attends à ce que nous ayons une longue discussion avec Poutine. »

Compte tenu de l’inefficacité du format Normandie jusqu’à présent, M. Biden et l’Occident devraient peut-être plutôt craindre que l’objectif de Poutine soit précisément cela : continuer à parler – avec des interruptions – pendant très, très longtemps. (Rador)

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