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Un robot volant doté de pattes de faucon pèlerin pourrait s’avérer un outil précieux pour la recherche sur la faune sauvage

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Un petit robot inspiré de la façon dont les faucons pèlerins et les perroquets volent et se posent sur les branches pourrait révolutionner la façon dont nous étudions la faune et l’environnement, selon une nouvelle étude.

Le robot se compose d’un drone quadcoptère et d’une paire de pattes de faucon pèlerin imprimées en 3D, équipées de moteurs et de fil de pêche pour imiter les mouvements de préhension des muscles et des tendons des oiseaux, ce qui lui permet de se stabiliser et de transporter des objets.

Des mécanismes dans les pattes absorbent l’énergie de l’impact de l’atterrissage sur une branche et la convertissent en force de préhension, en travaillant avec un algorithme d’équilibrage qui permet au robot d’atterrir et de rester stable.

L’équipe de chercheurs de l’université de Stanford a étudié le vol de perroquets, la deuxième plus petite espèce de perroquets, entre des perchoirs spéciaux faits de bois, de mousse, de papier de verre et de téflon pour évaluer comment ils atterrissaient et décollaient.

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« Il n’est pas facile d’imiter la façon dont les oiseaux volent et se perchent », a déclaré William Roderick, auteur principal de l’étude.

« Après des millions d’années d’évolution, ils font en sorte que le décollage et l’atterrissage semblent si faciles, même parmi toute la complexité et la variabilité des branches d’arbres que l’on peut trouver dans une forêt. »

« Ce qui nous a surpris, c’est qu’ils effectuaient les mêmes manœuvres aériennes, quelles que soient les surfaces sur lesquelles ils se posaient », a-t-il ajouté.

« Ils ont laissé les pieds gérer la variabilité et la complexité de la texture de la surface elle-même ».

Le Dr Roderick a observé la capacité du robot à attraper des proies factices, des sacs de fèves et des balles de tennis, parmi d’autres objets lancés à la main, et a enregistré avec succès le microclimat de l’Oregon grâce à un capteur de température et d’humidité attaché, démontrant ainsi comment il pouvait collecter des informations environnementales sans perturber la faune environnante.

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« Une partie de la motivation sous-jacente de ce travail était de créer des outils que nous pouvons utiliser pour étudier le monde naturel », a déclaré le Dr Roderick.

« Si nous pouvions avoir un robot capable d’agir comme un oiseau, cela pourrait débloquer de toutes nouvelles façons d’étudier l’environnement ».

Sa proximité avec les oiseaux pourrait fournir un aperçu unique du comportement, du mode de vie et de la biologie aviaires, après que l’équipe a expérimenté en changeant la conception du pied de trois orteils à l’avant et un à l’arrière (dit anisodactyle, comme un faucon pèlerin) à deux orteils à l’avant et deux à l’arrière (zygodactyle, comme un perroquet).

L’équipe a été surprise de constater que le positionnement des orteils n’entraînait qu’une faible différence de performance entre les deux.

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